Fred Ward, star de "The Right Stuff" et "Henry and June", décède à 79 ans

Fred Ward, star de “The Right Stuff” et “Henry and June”, décède à 79 ans

Fred Ward, un acteur polyvalent doté d’une forte présence à l’écran qui, au cours d’une longue carrière, a joué des rôles allant du romancier sexuellement aventureux Henry Miller à l’astronaute méticuleux et taciturne Gus Grissom, est décédé le 8 mai. Il avait 79 ans.

Sa mort a été annoncée par son publiciste, Ron Hofmann, qui a déclaré que la famille de M. Ward ne voulait pas préciser la cause du décès ni dire où il est décédé.

M. Ward est venu par sa personnalité virile de manière authentique – ou aussi authentique que les stéréotypes de certains des emplois qu’il occupait pourraient le suggérer. Il a travaillé comme bûcheron et bûcheron en Alaska, boxé comme amateur et a passé trois ans dans l’armée de l’air en tant que technicien radar dans la région froide et souvent morne du Labrador au Canada.

Bien qu’il n’ait jamais été à la hauteur de la célébrité d’hommes machos comme Bruce Willis ou Dwayne Johnson – il avait généralement des rôles de soutien – il a joué des personnages durs et résistants dans des films comme “Remo Williams: The Adventure Begins” (1985), dans lequel il était un assassin à la James Bond doué dans les arts martiaux en mission pour une agence gouvernementale secrète; « Timerider : Les Aventures de Lyle Swann » (1982), dans lequel il dépeint un coureur de moto casse-cou ; « Tremors » (1990), dans lequel lui et Kevin Bacon ont combattu des monstres rampants ressemblant à des vers ; et la comédie “Naked Gun 33 ⅓” (1994), dans laquelle il a été choisi comme un terroriste complotant pour faire exploser la cérémonie des Oscars.

Mais ses talents d’acteur les plus subtils ont été mis en évidence dans “Henry et June” (1990), un récit torride du triangle amoureux parisien que Miller a eu avec sa femme, June (Uma Thurman), et la chroniqueuse Anaïs Nin (Maria de Medeiros) dans les années 1930. En plus d’attirer l’attention sur son sujet, le film a reçu un peu de notoriété supplémentaire car il a été le premier à être béni avec la cote NC-17 de la Motion Picture Association of America, ce qui lui a permis d’échapper aux sanctions – dans un journal perdu et la publicité télévisée et les cinémas réticents – cela aurait été le cas s’il avait été classé X.

“Mon arrière semblait avoir quelque chose à voir avec ça”, a déclaré M. Ward à propos de la cote X menacée, bien que le sien ne soit pas le seul arrière exposé.

“Parce que les femmes étaient autant les instigatrices que les hommes de ce film, cela a peut-être été une menace pour certaines personnes”, a-t-il déclaré au Washington Post en 1990. “Ou c’est peut-être une théorie de ma part.”

En harmonie avec l’appétit de vivre de Miller et son humour débauché, M. Ward a capturé ses origines et son accent de la classe ouvrière de Brooklyn, ainsi que la joie coquine et bohème qu’il prenait à bafouer les conventions. Il s’est rasé la tête pour ressembler à celle de Miller et a étudié les bandes vidéo du vieil Miller pour imiter ses tics.

“Il a parlé du coin de la bouche”, a déclaré M. Ward. “Il avait un strabisme.”

Passant en revue “Henry and June” dans The Times, la critique Janet Maslin n’était pas gentille avec le film – mais a déclaré à propos de M. Ward que bien qu’on lui ait “demandé de donner plus d’identité qu’une performance”, il était “toujours attrayant .”

Hal Hinson du Washington Post était beaucoup plus enthousiaste, à la fois pour le film et pour la performance de M. Ward. Comme Miller, il a écrit: “Ward donne une interprétation hilarante de la bravade américaine costaude, mais il maintient les vulgarités du personnage en équilibre avec ses pulsions artistiques.” C’était, a-t-il dit, “une performance de star avec l’authenticité d’un acteur de personnage”.

Frederick Joseph Ward est né le 30 décembre 1942 à San Diego d’un père alcoolique. “Mon père a passé beaucoup de temps”, a-t-il déclaré au Chicago Tribune en 1985. “Il était en prison quand je suis né, est sorti brièvement pour célébrer la naissance et est reparti tout de suite.”

Quand Fred avait 3 ans, sa mère a quitté son mari et est allée à la Nouvelle-Orléans pour reconstruire sa vie, confiant Fred aux soins de sa grand-mère au Texas. “Au bout d’un moment, elle m’a envoyé chercher”, a déclaré M. Ward à The Tribune. « Elle nous a soutenus en travaillant dans des bars. En cinq ans, nous avons vécu dans cinq endroits différents. Puis elle a épousé mon beau-père, qui était avec le forain. C’est peut-être de là que vient mon agitation. J’en ai hérité.”

Trois jours après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires, M. Ward s’est inscrit dans l’armée de l’air, car, a-t-il dit, c’était son devoir envers son pays. Une fois son service terminé, il a pris un bus pour New York et s’est inscrit à des cours de théâtre au studio Herbert Berghof, subvenant à ses besoins en travaillant comme concierge et ouvrier du bâtiment.

Lorsque les cours ne lui ont donné qu’un seul petit rôle au cinéma, il s’est envolé pour la Floride, où il a chargé des camions, puis à la Nouvelle-Orléans, où il a travaillé dans une usine de barils ; Houston, où un éventuel emploi de matelot a été déraillé par une grève ; et Yuba City, en Californie, où il a trouvé un emploi de cuisinier à court terme dans un bowling. À San Francisco, un travail de construction dans le système de transport en commun a financé un voyage en Espagne, au Maroc, en France et en Italie.

“J’ai eu une séquence agitée de Kerouac, l’appel de la route”, a-t-il déclaré en 1985. “Je suppose que je voulais faire l’expérience de cette chose existentielle d’être seul.”

De retour aux États-Unis, il a joué un rôle non crédité en tant que cow-boy dans le film “Hearts of the West” de 1975. Mais il n’a décroché son premier rôle important qu’en 1979, lorsqu’il a joué un condamné qui rejoint Clint Eastwood dans une tentative de s’évader de prison dans “Escape From Alcatraz”. D’autres rôles suivirent, dont « Silkwood » (1983) de Mike Nichols, dans lequel il incarnait un militant syndical et collègue de Meryl Streep.

Mais le premier film à attirer sérieusement l’attention d’Hollywood fut “The Right Stuff” (1983), la saga des astronautes de Mercury, basée sur le livre de Tom Wolfe du même nom. M. Ward a dépeint Virgil “Gus” Grissom. La critique du Hollywood Reporter l’a qualifié de “terrien et sans prétention dans ce qui est peut-être le rôle le plus exigeant du film”.

Le réalisateur de ce film était Philip Kaufman, qui a ensuite choisi M. Ward dans “Henry and June”.

Deux ans après «The Right Stuff», une énorme déception professionnelle a eu lieu. Les créateurs de “Remo Williams : L’aventure commence” espéraient que – comme le titre le suggérait – ce serait le début d’une franchise à la James Bond, et M. Ward a signé pour deux suites. Mais ce fut un échec au box-office et les autres films n’ont jamais été tournés.

M. Ward s’est marié trois fois. Ses survivants incluent Marie-France Ward, sa femme depuis 27 ans, et un fils, Django, du nom du guitariste Django Reinhardt.

Au cours de ses dernières décennies, M. Ward est apparu dans un assortiment hétéroclite de films et d’émissions de télévision, mais il a travaillé plus intensément pour développer un talent qu’il estimait avoir pour la peinture. Dans cette poursuite, il aurait peut-être suivi son Henry Miller intérieur – Miller, a dit un jour M. Ward, a essayé «d’expérimenter la vie encore et encore».

“C’était un homme qui savait qu’il devait suivre cette envie intérieure, la créativité et la passion”, a-t-il déclaré. “Ou il mourrait amer.”

Amanda Holpuch reportage contribué.

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