Le rover chinois fait une surprenante découverte d'eau sur le site d'atterrissage de Mars

Le rover chinois fait une surprenante découverte d’eau sur le site d’atterrissage de Mars

Zhurong a atterri dans une grande plaine de l’hémisphère nord de Mars appelée Utopia Planitia le 15 mai 2021 – où l’atterrisseur Viking 2 de la NASA s’est posé en 1976.

La mission principale du rover, qui a duré trois mois, était de rechercher des signes de vie ancienne. Il a étudié les minéraux, l’environnement et la distribution de l’eau et de la glace dans la plaine, qui fait partie du plus grand bassin d’impact des basses terres martiennes du nord. Le rover continue d’explorer son site d’atterrissage et de renvoyer des informations à l’orbiteur Tianwen-1 faisant le tour de la planète.

Les données renvoyées par l’étude initiale du bassin par le rover suggèrent que le bassin d’Utopia Planitia contenait de l’eau à une époque où de nombreux scientifiques pensaient que Mars était sèche et froide.

Une étude détaillant les résultats publiée mercredi dans la revue Science Advances.

Une planète en mutation

Mars était autrefois chaude et humide il y a des milliards d’années, mais quelque chose a changé et a fait de la planète le désert aride et gelé qu’elle est aujourd’hui. La planète rouge est entrée dans cette période pendant ce qu’on appelle l’époque amazonienne, qui a commencé il y a environ 3 milliards d’années et qui se poursuit.

“La chose la plus importante et la plus nouvelle est que nous avons trouvé des minéraux hydratés sur le site d’atterrissage qui se trouve sur le jeune terrain amazonien, et ces minéraux hydratés sont (des indicateurs) pour les activités aquatiques telles que les activités (eaux souterraines)”, a déclaré Yang, auteur principal de l’étude. Liu, chercheur au State Key Laboratory of Space Weather de l’Académie chinoise des sciences et au Centre d’excellence en planétologie comparée de l’Académie.

Les chercheurs ont analysé les données du rover Zhurong sur les sédiments et les minéraux trouvés dans le bassin ainsi que l’analyse effectuée par plusieurs des instruments du rover sur son environnement. Ils ont trouvé de la silice hydratée et des sulfates, similaires aux minéraux hydratés découverts par d’autres missions étudiant différentes régions de la planète rouge.

Le rover Zhurong regarde son atterrisseur tout en offrant une vue sur le site d'atterrissage.

Les minéraux étaient contenus dans des roches aux tons vifs, où les couleurs aident à mettre en valeur leur composition. Les chercheurs ont déterminé que ces roches sur le site d’atterrissage constituent une couche de duricrust. Ce type de couche peut se former lorsqu’une quantité importante d’eau, soit la montée des eaux souterraines, soit la fonte de la glace souterraine, transforme le sol en une croûte dure une fois l’eau évaporée.

"Des quantités importantes d'eau"  trouvé sur Mars'  version massive du Grand Canyon

La découverte de cette couche de croûte dure, qui est plus épaisse que la croûte dure probablement formée par la vapeur d’eau atmosphérique trouvée sur d’autres sites d’atterrissage martiens, suggère qu’Utopia Planitia avait un cycle de l’eau plus actif il y a des dizaines de millions d’années que prévu par les scientifiques.

Cela s’ajoute aux preuves de plus en plus nombreuses découvertes par les missions martiennes que la planète rouge a traversé des cycles d’humidité et de chaleur, et de sécheresse et de froid, plutôt que de provoquer un changement climatique durable et dramatique. Ces flux et reflux climatiques peuvent avoir été le résultat de volcans actifs ou d’impacts d’autres objets célestes, a déclaré Yang.

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Cette découverte a surpris les chercheurs car les observations précédentes des orbiteurs n’avaient pas révélé la signature des minéraux hydratés sur le site d’atterrissage. C’est pourquoi l’exploration à l’aide du rover était essentielle, a déclaré Yang.

Utopia Planitia a suscité l’intérêt des scientifiques car certains pensent que la région abritait autrefois un océan.

“Ainsi la découverte des minéraux hydratés (a) des indications significatives sur l’histoire géologique et hydrique de la région et sur l’évolution climatique de Mars”, a déclaré Yang.

Yang a dit qu’il espérait que le rover pourrait analyser les couches d’un cratère dans la plaine pour trouver plus d’informations sur l’histoire de l’eau dans la région.

Cette perspective montre le bouclier thermique mis au rebut de l'atterrisseur à l'arrière-plan du site d'atterrissage.

Les résultats suggèrent également qu’il pourrait y avoir des “stocks considérables” d’eau dans les minéraux hydratés ou même dans la glace au sol, que les futurs explorateurs humains pourraient utiliser lors de missions en équipage vers Mars.

“L’une des ressources les plus importantes pour les explorateurs humains est l’eau”, a déclaré Yang. “Les minéraux hydratés, qui contiennent de l’eau structurelle, et la glace de sol peuvent être utilisés comme ressource en eau importante sur Mars.”

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