La mission DART atteindra sa phase finale plus tard cette année lorsque l'objet atteindra l'astéroïde Dimorphos

L’écrasement d’un vaisseau spatial sur un astéroïde à 15 000 km/h n’est pas une expérience complaisante de la NASA, écrit TOM LEONARD

Un jour fin septembre, un vaisseau spatial en forme de boîte pesant environ une demi-tonne percutera un astéroïde à sept millions de kilomètres de la Terre à une vitesse de 15 000 mph, dans le but de le propulser sur une nouvelle orbite.

Cette mission suicide par un engin de la taille d’une voiturette de golf n’est pas seulement une expérience complaisante imaginée par des scientifiques de la NASA avec de l’argent à brûler.

L’avenir même de l’humanité pourrait dépendre de son succès, car le test de redirection double astéroïde (DART, en abrégé) de 330 millions de dollars (269 millions de livres sterling) pourrait bien fournir la réponse à un problème qui préoccupe les astronomes depuis des siècles : que faire lorsqu’un astéroïde est sur une trajectoire de collision avec notre planète.

“Il s’agit d’une mission pour la planète Terre – tous les peuples de la Terre – car nous serions tous menacés”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, qui a ajouté que Dart avait “transformé la science-fiction en réalité scientifique”.

La mission DART atteindra sa phase finale plus tard cette année lorsque l’objet atteindra l’astéroïde Dimorphos

Depuis les années 1980, lorsque les scientifiques ont réalisé pour la première fois que le cratère Chicxulub de six miles de large au large de la péninsule du Yucatan au Mexique avait été laissé par un astéroïde dont l’impact a déclenché la destruction massive de tous les dinosaures non aviaires, Hollywood s’est accroché au potentiel de blockbuster de un tel scénario.

Des films comme Armageddon, Deep Impact et, plus récemment, Don’t Look Up, ont tous fait des millions au box-office en jouant sur notre peur d’un événement au niveau de l’extinction déclenché par un astéroïde tueur de planète.

Et, selon la NASA, ces craintes ne sont pas déplacées. Il a classé environ 28 000 astéroïdes comme des objets « géocroiseurs » et ses scientifiques pensent qu’il pourrait y en avoir des milliers suffisamment gros pour causer des dommages catastrophiques s’ils frappaient la Terre.

Les quelque 200 cratères d’impact qui ont jusqu’à présent été découverts dans le monde témoignent du fait que la Terre a été pas mal secouée par des astéroïdes au cours des millénaires.

Sur la photo, la fusée SpaceX Falcon 9 qui a transporté DART hors de la planète lors de son lancement en novembre 2021

Sur la photo, la fusée SpaceX Falcon 9 qui a transporté DART hors de la planète lors de son lancement en novembre 2021

Le rôle de la mission DART est de tester l’efficacité d’une méthode de déviation d’astéroïdes impliquant un «impacteur cinétique», dans ce cas un vaisseau spatial se déplaçant à plus de quatre miles par seconde.

La NASA espère établir que si vous frappez un astéroïde ou une comète suffisamment fort alors qu’il est suffisamment éloigné de la Terre, vous pouvez le faire dévier de sa trajectoire afin qu’il ne nous frappe jamais.

Lancé en juin de l’année dernière à bord de l’une des fusées SpaceX Falcon 9 d’Elon Musk depuis une base aérienne en Californie, Dart ciblera un minuscule “moonlet”, ou petite lune, d’à peine 530 pieds de large appelé Dimorphos, qui orbite autour du plus gros astéroïde Didymos, un Rocher de 2 560 pieds de diamètre.

Ni l’un ni l’autre n’est sur une trajectoire de collision avec la Terre et ils ont été choisis parce que même si Dimorphos est détourné avec succès, il n’y a aucun risque qu’il s’approche de nous.

Une fois dans le système Didymos, il frappera de plein fouet la lune, propulsé par son système de propulsion électrique alimenté par des panneaux solaires de 28 pieds de long.

Plus il y a de matériel de l’astéroïde qui est écrasé par Dimorphos par l’impact, plus il sera déplacé hors de sa trajectoire.

Les scientifiques s’attendent à ce que l’impact envoie le petit astéroïde sur une orbite plus étroite autour du plus gros. Le vaisseau spatial, quant à lui, sera détruit.

Tout cela sera enregistré par un petit satellite de fabrication italienne transporté par DART, qui sera libéré quelques jours avant que le vaisseau spatial ne frappe l’astéroïde, afin qu’il puisse enregistrer les conséquences de la collision.

Pendant ce temps, une caméra embarquée transmettra des images du moment de l’impact.

Les scientifiques pourront également suivre ce qui se passe par télescope depuis la Terre et, quatre ans plus tard, par un autre satellite, Hera, qui doit être lancé en 2024 par l’Agence spatiale européenne.

Le vaisseau spatial a été alimenté par deux panneaux solaires Roll Out (ROSA), qui lui fournissent de l'énergie solaire

Le vaisseau spatial a été alimenté par deux panneaux solaires Roll Out (ROSA), qui lui fournissent de l’énergie solaire

Il est très logique de trouver un moyen de faire face à un astéroïde entrant car, contrairement à d’autres menaces naturelles telles que les tremblements de terre et les volcans, nous pouvons en voir un arriver dans des années.

Et les experts pensent généralement qu’il s’agit de savoir quand, et non si, la Terre devra ensuite en affronter un.

Comme nous l’avons vu, Hollywood a compris il y a longtemps que les astéroïdes méritaient d’être traités dans un film catastrophe.

Inévitablement, les méthodes qu’ils imaginent pour éviter la destruction imminente du monde ont été plutôt plus dramatiques que le DART.

Dans le film Armageddon de 1998, une équipe de foreurs pétroliers en haute mer dirigée par Bruce Willis est envoyée dans l’espace pour faire face à un astéroïde de la taille du Texas qui doit frapper la Terre – anéantissant toute vie – en 18 jours. .

Une version avancée de la navette spatiale les fait atterrir sur le rocher où ils font exploser une bombe nucléaire, divisant l’astéroïde en deux moitiés qui volent toutes deux en toute sécurité au-delà de la planète.

L’intrigue n’est pas entièrement ridicule – la NASA a en fait formé des astronautes à la façon dont ils pourraient réellement atterrir et marcher sur un astéroïde, recréant les conditions de gravité presque nulle sur les fonds marins au large des côtes de la Floride.

Les scénarios possibles qui ont été évoqués pour un atterrissage d’astéroïdes pourraient inclure une mission de collecte d’échantillons de roche – les astéroïdes sont connus pour contenir parfois des éléments rares – ou d’installer des moteurs de fusée à sa surface qui pourraient ensuite être déclenchés pour modifier sa trajectoire.

Mais en ce qui concerne l’explosion d’un astéroïde, les scientifiques pensent que même si cela était possible (et après des éternités passées dans l’espace, ils sont extrêmement résistants), l’attraction gravitationnelle de son noyau forcerait en fait la roche à se reconstituer.

Lorsqu'il arrivera à Dimoprhos, il s'écrasera tête la première sur l'astéroïde pour tenter de dévier sa trajectoire.

Lorsqu’il arrivera à Dimoprhos, il s’écrasera tête la première sur l’astéroïde pour tenter de dévier sa trajectoire.

Une alternative qui, selon les scientifiques, pourrait fonctionner serait de faire exploser une bombe nucléaire ou un missile près de l’astéroïde, mais l’utilisation d’armes nucléaires dans l’espace est interdite par le droit international, il est donc très peu probable de tester cette thèse risquée pour le moment.

Une autre théorie est que la gravité exercée par un vaisseau spatial volant à proximité – ce qu’on appelle un «tracteur de gravité» – pourrait être suffisante pour pousser l’astéroïde sur une nouvelle trajectoire.

Cependant, mis à part la sagesse de tout risquer sur Bruce Willis, la principale raison pour laquelle Armageddon était si irréaliste était peut-être son calendrier.

Selon Nancy Chabot, scientifique du projet DART, un vaisseau spatial ne pouvait pas être lancé à la dernière minute pour sauver la Terre.

“C’est quelque chose que vous faites cinq, dix, 15, 20 ans à l’avance – poussez doucement l’astéroïde pour qu’il navigue joyeusement sur son chemin et n’impacte pas la Terre”, a-t-elle déclaré.

Dimorphos orbite autour d'un plus gros astéroïde appelé Didymos et a été choisi parce que même si quelque chose tourne mal, il ne risque pas d'être sur une trajectoire de collision avec la Terre

Dimorphos orbite autour d’un plus gros astéroïde appelé Didymos et a été choisi parce que même si quelque chose tourne mal, il ne risque pas d’être sur une trajectoire de collision avec la Terre

C’est bien si vous avez suffisamment d’avertissement.

Alors que presque tous les plus gros astéroïdes « proches de la Terre » ont déjà été localisés et qu’aucun d’entre eux ne risque de nous frapper d’ici au moins le siècle prochain, sur les 28 000 estimés être là-bas qui mesurent au moins 460 pieds de large, seuls 10 000 ont été repérés.

Et même le plus petit d’entre eux est assez grand pour dévaster un petit État américain.

Les scientifiques photographient continuellement l’espace à la recherche de nouveaux astéroïdes, utilisant des ordinateurs pour détecter tout signe de mouvement, par exemple lorsque quelque chose passe devant une étoile lointaine.

Cependant, les astéroïdes plus petits brillent plus faiblement et doivent s’approcher assez près de la Terre avant d’être remarqués.

Un astéroïde de la taille d’une montagne connu sous le nom de 1998 OR2 a dépassé la Terre dans ce que la NASA a appelé une «approche rapprochée» – en fait, à 3,9 millions de kilomètres – il y a deux ans.

Les plans futurs pourraient voir des astronautes atterrir eux-mêmes sur des astéroïdes pour collecter des échantillons de roche ou tenter de dévier leur trajectoire en installant des moteurs de fusée sur les objets

Les plans futurs pourraient voir des astronautes atterrir eux-mêmes sur des astéroïdes pour collecter des échantillons de roche ou tenter de dévier leur trajectoire en installant des moteurs de fusée sur les objets

En 1999, le monde de l’observation de l’espace a été horrifié lorsqu’un astéroïde ” tueur de ville ” jusqu’à 427 pieds de large s’est approché à moins de 45 000 miles de la Terre, soit moins d’un cinquième de la distance jusqu’à la Lune.

Michael Brown, un astronome australien, a déclaré qu’il “aurait explosé comme une très grosse arme nucléaire” s’il avait touché la planète.

Les roches spatiales plus petites – appelées météores – brûlent généralement dans l’atmosphère terrestre, visibles sous le nom d’étoiles filantes.

En 2013, un météore non détecté auparavant d’environ 20 mètres de large s’est brisé au-dessus de la ville russe de Tcheliabinsk, libérant jusqu’à 30 fois plus d’énergie que la bombe atomique d’Hiroshima.

Certains scientifiques disent qu’il a brièvement brûlé si violemment qu’il était plus brillant que le Soleil.

La Terre n’a pas été frappée par un gros météore depuis l’événement Tunguska de 1908, lorsqu’un météore dont on estimait qu’il mesurait jusqu’à 250 pieds de diamètre a heureusement atterri dans une région inhabitée de la Sibérie.

Il a détruit 80 millions d’arbres et laissé des carcasses de rennes carbonisées sur une superficie deux fois plus grande que Los Angeles.

S’il était arrivé quatre heures plus tard, il aurait détruit Saint-Pétersbourg.

Chaque année, le 30 juin, anniversaire de l’incident de Sibérie, est marqué par la Journée des astéroïdes.

Ses co-fondateurs – parmi lesquels feu Stephen Hawking et le guitariste et astrophysicien de Queen Brian May – visent à sensibiliser à la menace des astéroïdes et à ce qui peut être fait pour protéger la Terre.

Un petit vaisseau spatial appelé DART pourrait donner un coup de pouce dans la bonne direction.

.
#Lécrasement #dun #vaisseau #spatial #sur #astéroïde #kmh #nest #pas #une #expérience #complaisante #NASA #écrit #TOM #LEONARD

Leave a Comment

Your email address will not be published.