Microsoft fait la démonstration d'une percée en matière d'énergie propre pour les centres de données qui font fredonner Internet – GeekWire

Microsoft fait la démonstration d’une percée en matière d’énergie propre pour les centres de données qui font fredonner Internet – GeekWire

Hannah Baldwin, ingénieur électricien pour le groupe stationnaire haute puissance de Plug Power, inspecte une pile à combustible dans le générateur construit à New York en partenariat avec Microsoft. (Photo Microsoft / John Brecher)

Les centres de données remplis de millions de serveurs constituent l’épine dorsale d’Internet, diffusant tout, des vidéos de chat aux transactions financières en passant par les jeux en ligne quand et où vous en avez besoin.

Compte tenu de l’importance des centres de données, leurs opérateurs – y compris Microsoft, Amazon et Google – s’efforcent de s’assurer qu’il y a toujours de l’énergie disponible pour les faire fonctionner. Cela signifie disposer d’une énergie de secours suffisante à partir de générateurs diesel et de batteries en cas de panne de courant.

Mais les entreprises technologiques s’engagent également à atteindre des objectifs climatiques ambitieux qui ne correspondent pas à la combustion de diesel à partir de combustibles fossiles.

Microsoft travaille sur des alternatives plus propres et a annoncé jeudi ce qu’il appelle un “moment d’atterrissage sur la lune” pour l’industrie des centres de données : la démonstration réussie d’un générateur à grande échelle fonctionnant avec des piles à hydrogène.

“Rien n’existait comme ça avant que nous commencions ce projet de recherche et inspirions les entreprises de piles à combustible à vraiment réfléchir à l’énergie stationnaire”, a déclaré Mark Monroe, ingénieur principal en infrastructure pour Microsoft, dans une interview avec GeekWire.

L’hydrogène suscite un engouement croissant dans le monde entier en tant que combustible polyvalent et propre. Microsoft a développé le générateur du projet pilote avec Plug Power, une société spécialisée dans les piles à combustible et l’énergie hydrogène. Le générateur de secours peut produire jusqu’à 3 mégawatts de puissance, ce qui est suffisant pour remplacer un générateur diesel. Les piles à combustible sont logées à l’intérieur de deux conteneurs d’expédition de 40 pieds de long.

Microsoft et Plug Power ont construit un générateur de secours à Latham, New York, alimenté par des piles à combustible à hydrogène qui génèrent de l’électricité, de la chaleur et de l’eau. La majeure partie de l’eau est libérée sous forme liquide, mais certains évents sous forme de vapeur, comme capturé ici. (Photo Microsoft / John Brecher)

Microsoft, basé à Redmond, Washington, exploite plus de 200 centres de données dans le monde, qui servent de matériel pour ses services cloud Azure très rentables.

Les entreprises technologiques ont de nombreuses raisons de rechercher une alimentation de secours propre, a déclaré Sebastian Moss, rédacteur en chef de DatacenterDynamics, un fournisseur d’analyse de centres de données basé à Londres.

“Arrêter le diesel aurait de multiples avantages au-delà de l’impératif moral de base.”

“Arrêter le diesel aurait de multiples avantages au-delà de l’impératif moral de base”, a déclaré Moss par e-mail. “Il est plus facile pour les centres de données d’obtenir des permis car ils n’ont pas à se soucier de [pollution] particules, et cela signifie une réduction des émissions pour les clients de plus en plus soucieux du climat.

Microsoft, en fait, dispose d’un outil permettant aux clients de calculer leurs émissions basées sur Azure. Et il s’est fixé pour objectif 2030 de devenir négatif en carbone, ce qui signifie qu’il élimine plus de carbone qu’il n’en libère.

Au cours des quatre dernières années, Microsoft a testé des versions plus petites de générateurs de piles à combustible à hydrogène. La société a travaillé en collaboration avec des chercheurs du National Renewable Energy Laboratory à Golden, Colorado et Power Innovations à Salt Lake City. Le plus récent projet avec Plug Power basé à New York génère 36 fois plus d’énergie que leur effort initial.

Les responsables de Microsoft affirment qu’ils recherchent également des batteries plus efficaces et plus durables. L’entreprise dispose en outre d’un centre de données en Suède qui utilise des générateurs alimentés par du diesel plus respectueux de l’environnement, fabriqué en partie à partir de matières premières renouvelables.

Le système développé avec Plug Power utilise ce qu’on appelle la membrane échangeuse de protons, ou PEM, la technologie des piles à combustible. Les piles à combustible PEM génèrent de l’électricité et de la chaleur en combinant de l’hydrogène et de l’oxygène. Son « déchet » est l’eau.

Les cellules sont alimentées en hydrogène créé comme sous-produit de la fabrication industrielle de chlore et d’hydroxyde de sodium. Cette source est considérée comme «l’hydrogène bleu», ce qui signifie que le carburant a des impacts climatiques. Microsoft prévoit de passer à «l’hydrogène vert» climatiquement neutre comme carburant, mais il est actuellement en quantité limitée.

Le prototype de générateur de pile à combustible à hydrogène de 3 mégawatts construit à Latham, New York par Plug Power en partenariat avec Microsoft. (Photo Microsoft / John Brecher)

Les responsables de Microsoft ont refusé de dire combien de générateurs diesel il utilise, le qualifiant de “plus que des centaines”. Google a estimé qu’il y a environ 20 gigawatts de générateurs diesel de secours dans le monde, a déclaré Moss, de DatacenterDynamics.

Mais même à ce niveau, l’empreinte n’est pas gigantesque.

“Les émissions des générateurs de secours diesel représentent une petite part des émissions opérationnelles pour de nombreux grands opérateurs de centres de données, de sorte que les avantages climatiques immédiats seront probablement faibles”, a déclaré George Kamiya, analyste de l’énergie numérique basé à Paris à l’Agence internationale de l’énergie (AIE). ).

L’impact le plus important, a déclaré Kamiya par e-mail, est la possibilité d’étendre cette technologie à des secteurs tels que les hôpitaux qui dépendent également de générateurs diesel.

“Cela pourrait à son tour avoir des avantages pour le réseau électrique”, a-t-il déclaré, “tout en réduisant les émissions à plus long terme”.

Mais il reste d’autres obstacles à surmonter avant que les piles à combustible à hydrogène ne deviennent une solution plus répandue.

“Microsoft est à la tête de la charge de l’hydrogène, mais [hydrogen] n’a pas la même densité énergétique que le diesel, vous devez donc utiliser beaucoup plus d’espace pour stocker la même quantité d’énergie », a déclaré Moss. “Il n’a pas non plus de chaîne d’approvisionnement aussi robuste, vous ne pouvez donc pas garantir un approvisionnement continu lorsque vos réserves s’épuisent.”

Les responsables de Microsoft ont convenu que les fournisseurs de matériel de pile à combustible et d’hydrogène vert faisaient défaut. Mais il y a tellement d’applications potentielles, l’espoir est que le géant du logiciel et du cloud puisse aider à créer une demande pour le secteur afin de stimuler sa croissance.

“C’est pourquoi ce sujet nous intéresse”, a déclaré Brian Janous, directeur général de Microsoft, Energy & Sustainability. “Parce que bien au-delà de ce projet de démonstration, il s’agit vraiment de savoir comment nous pencher pour aider vraiment à accélérer l’économie de l’hydrogène.”


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