« Vache sacrée » : des scientifiques réussissent à faire pousser des plantes dans le sol lunaire pour la première fois

Pour la première fois, des scientifiques ont fait pousser des plantes dans le sol de la lune collecté par les astronautes Apollo de la Nasa.

Les chercheurs n’avaient aucune idée si quoi que ce soit allait germer dans la terre dure de la lune et voulaient voir si cela pouvait être utilisé pour cultiver de la nourriture par une nouvelle génération d’explorateurs lunaires. Les résultats les ont stupéfiés.

“Sacré vache. Les plantes poussent réellement dans des trucs lunaires. Vous plaisantez j’espère?” a déclaré Robert Ferl de l’Institut des sciences alimentaires et agricoles de l’Université de Floride.

Ferl et ses collègues ont planté du cresson de mer dans le sol lunaire renvoyé par Neil Armstrong et Buzz Aldrin d’Apollo 11, et d’autres marcheurs lunaires il y a des années et les graines ont germé.

L’inconvénient était qu’après la première semaine, la grossièreté et d’autres propriétés du sol lunaire stressaient tellement les petites mauvaises herbes en fleurs qu’elles poussaient plus lentement que les semis plantés dans de la fausse terre lunaire de la Terre.

La plupart des plantes lunaires ont fini par être rabougries. Les résultats ont été publiés jeudi dans Communications Biology.

Plus le sol était exposé longtemps au rayonnement cosmique et au vent solaire sur la lune, plus les plantes semblaient se dégrader.

Un homme et une femme portant des blouses blanches et des gants travaillent avec des échantillons derrière une cloison en verre.
Anna-Lisa Paul, à gauche, et Rob Ferl, scientifiques de l’Institut des sciences alimentaires et agricoles de l’Université de Floride, travaillent avec des sols lunaires dans leur laboratoire de Gainesville, en Floride. Photographie : Tyler Jones/AP

Les échantillons d’Apollo 11 – exposés quelques milliards d’années de plus aux éléments en raison de la surface plus ancienne de la mer lunaire de la tranquillité – étaient les moins propices à la croissance, selon les scientifiques.

“C’est un grand pas en avant de savoir que vous pouvez faire pousser des plantes”, a déclaré Simon Gilroy, biologiste des plantes spatiales à l’Université du Wisconsin-Madison, qui n’a joué aucun rôle dans l’étude. “La vraie prochaine étape est d’aller le faire à la surface de la lune.”

La saleté lunaire est pleine de minuscules fragments de verre provenant d’impacts de micrométéorites qui se sont répandus partout dans les atterrisseurs lunaires Apollo et ont usé les combinaisons spatiales des marcheurs lunaires.

Une solution pourrait être d’utiliser des taches géologiques plus jeunes sur la lune, comme des coulées de lave, pour creuser le sol de plantation. L’environnement pourrait également être modifié, en modifiant le mélange de nutriments ou en ajustant l’éclairage artificiel.

Seuls 842 livres de roches lunaires et de terre ont été ramenées par six équipages d’Apollo, et la plupart ont été enfermées.

La Nasa a finalement distribué 12 grammes aux chercheurs de l’Université de Floride au début de l’année dernière, et la plantation tant attendue a eu lieu en mai dernier dans un laboratoire.

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